La historia del polo

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Sin lugar a dudas el polo es uno de los juegos de pelota más antiguos conocidos por el hombre. La primera mención de Polo se registró en el año 600 aC, cuando los turcomanos vencieron a los persas en lo que probablemente fue un torneo diplomático.

Alejandro Magno conquistó el Imperio Persa en torno al año 331 y era un jugador de polo. Cuando su rival, Darío de Persia, sugirió que debería quedarse en casa y jugar al polo, Alejandro respondió: ‘Soy el palo – la pelota es el mundo.’ Darío pronto se arrepintió de sus burlas.

Los persas extendieron el juego en todo el mundo oriental y más tarde fueron seguidos por los conquistadores mongoles de la India, que ayudaron a difundir el juego aún más. Los emperadores cristianos de Bizancio también solían jugar al polo después de haber visto jugar a sus adversarios musulmanes y en aquellos tiempos la seguridad en el juego no era lo que es hoy. Un emperador, Juan Cantacuzeno (que gobernó de 1341 a 1347) fue una de las primeras víctimas del juego.

Después de esto se desarrollaron variaciones de polo en China, Japón y Rusia, pero es en Persia – y su antigua capital de Ispahan – donde podemos apreciar el campo de polo más antiguo en el mundo. El diseño fue realizado frente al palacio Ali Ghapu por Shah Abbas el Grande, que reinó de 1585 a 1628. Hoy en día se usa el terreno como un parque público, pero tiene el tamaño exacto de la cancha de polo moderno – y también conserva sus postes originales de piedra.

En el siglo 16, el gobernante Mogul de la India Akbar el Grande se dedicó al juego de polo y sus antiguos establos todavía se pueden visitar en Agra. A medida que se redujo el poder Mogul en la India, el juego se limitaba a los remotos estados de la frontera birmano-Assam y a Manipur en particular.

Una variación también se jugó en Afganistán, a pesar de que tenía poco parecido con el juego que conocemos y disfrutamos hoy en día. Los miembros de la tribu Manipur llamaban el juego kangjai. Los ingleses preferían la palabra ‘polo’ que era más fácil de pronunciar y que supuestamente derive de pulu, una palabra tibetana para sauce, de cuya madera se hacían las bolas originales.

Capitán Robert Stewart y Joe Sherer eran los hombres responsables de la introducción en el occidente del juego de polo. Lo vieron mientras estaban estacionados en Manipur y en 1859 se abrió la sesión inaugural del primer club de polo, el Silchar.

Rápidamente creció el interés por el juego por parte del ejército británico y los plantadores de té en la India y en 1863 se fundó el Calcuta Polo Club, que en la actualidad es uno de los clubes de polo los más antiguos del mundo. Los oficiales del ejército que estaban de vacaciones en inglaterra trajeron la noticia del juego y el primer partido “oficial” fue organizado por el capitán Edward ‘Pollo’ Hartopp, 10º de Húsares, en Hounslow Heath en 1869, aunque ahora parece que una parte de ese regimiento había jugado un juego cerca de Limerick el año anterior.

Los clubes más antiguos fuera de la India se encuentran hoy en día en Malta (1868) y el All Ireland en Dublin (1872) y fue un irlandés (el capitán John Watson) que elaboró los conceptos básicos de lo que ahora son las normas internacionales de polo.

El primer club en Inglaterra, el Monmouth, fue fundado en 1872 y otros, incluyendo Hurlingham, siguieron rápidamente. Handicaps fueron introducidos en los EE.UU. en 1888 y en Inglaterra y la India en 1910.

El primer partido oficial en Argentina tuvo lugar en 1875 y el juego se estableció aquí gracias a los ganaderos y los ingenieros irlandeses e ingleses. En 1876 el teniente coronel Thomas San Quintín, el 10º de Húsares, llevó el polo a Australia y en el mismo año, James Gordon Bennett Jr. organizó el primer juego en los EE.UU. Él había visto torneos durante una visita a Inglaterra y volvió a casa con un juego de palos, bolas y el reglamento de Hurlingham.

En 1900, 1908, 1920, 1924 y 1936 el polo era una disciplina olímpica y ahora ha sido reconocida nuevamente por el Comité Olímpico Internacional.

Después de la última guerra la mecanización de la caballería – el tradicional ‘vivero’ para los jugadores de polo – y la austeridad nacional eran un mal presagio para el futuro del juego. Sin embargo, volvió el entusiasmo de los jugadores como el 3er vizconde Cowdray, “padre” de la moderna de polo Inglés, a finales de 1940.

Hoy en día se juega el polo en alrededor de ochenta países en todo el mundo. A diferencia de la mayoría de los deportes, en algún lugar siempre hay torneos durante todo el año – de Inglaterra a Argentina, desde los EE.UU. a la India y de Suiza – sí, incluso existe lo que se llama “snow polo” (polo en la nieve) – hasta el Golfo.

Las naciones más importantes para el deporte de polo son Argentina, Inglaterra y los EE.UU., seguido de cerca por Australia y Nueva Zelanda.

Recientemente ha habido un renacimiento popular del juego en la India, en donde muchos de los antiguos estados principescos y las familias empezaron a jugar el deporte de sus padres.

En Europa el polo ahora se está expandiendo rápidamente. Casi todas las capitales tienen su club de polo. En España, Sotogrande se está convirtiendo en uno de los mejores centros de alto handicap en el mundo. Polo siempre ha sido un juego jugado por reyes y príncipes pero hoy en día es más accesible.